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La Svezia ha scambiato scoregge di aringa per sottomarini.

È perfettamente possibile che negli anni ’80 un grave incidente diplomatico tra superpotenze nucleari possa essere stato scatenato da scoregge di pesce. In realtà, la Russia e la Svezia sono arrivate quasi a far saltare in aria proprio questa cosa. Solo che all’epoca non lo sapevano.

Prima di passare alle scoregge, prima di tutto, un po’ di background. Nel 1981, un sottomarino sovietico si incagliò sulla costa meridionale della Svezia, a soli 10 chilometri (6,2 miglia) da una base navale svedese. I sovietici affermarono di essere stati costretti a entrare in territorio svedese da gravi disagi, e più tardi da errori di navigazione, mentre la Svezia lo vedeva come la prova che l’allora Unione Sovietica si stava infiltrando nelle acque svedesi. Non aiutò il fatto che quando gli ufficiali svedesi misurarono segretamente i materiali radioattivi usando la spettroscopia a raggi gamma, rilevarono quello che erano sicuri al 90% che fosse uranio-23 (usato per il rivestimento delle armi nucleari) all’interno del sottomarino, indicando che poteva essere armato con armi nucleari.

Il sottomarino è stato riportato in acque internazionali, ma il governo svedese è rimasto all’erta, convinto che i sottomarini russi potessero ancora operare vicino al loro territorio. Ed è allora che hanno iniziato a captare segnali e suoni sfuggenti sott’acqua. Nel 1982, diversi sottomarini, imbarcazioni ed elicotteri svedesi hanno inseguito una di queste fonti non identificate per un mese intero, solo per poi non essere trovati a mani vuote.

Tutto questo è continuato per oltre un decennio. Ogni volta che captavano un segnale acustico, cercavano solo qualche bolla sulla superficie del mare. La Svezia, naturalmente, era preoccupata per le intrusioni, e non riusciva a capire perché, con la guerra fredda ormai finita, la Russia avrebbe continuato a provocarle in questo modo.

Ma erano scoregge.

Nel 1996 Magnus Wahlberg, professore dell’Università della Danimarca meridionale, si è impegnato nell’investigazione degli strani segnali.

“Siamo stati portati in questa stanza segretissima sotto la base navale di Bergen a Stoccolma”, ha spiegato in un TEDx Talk del 2012. “Eravamo seduti lì con tutti questi ufficiali e ci suonavano questi suoni. Era la prima volta che un civile sentiva il suono”.

Lo aveva immaginato per suonare come il ping che si sente nei film quando viene rilevato un sottomarino o anche il rumore di un’elica.

“Non era niente del genere”, disse Wahlberg. “Sembrava il rumore di qualcuno che frigge il bacon”. Come piccole bolle d’aria che si sprigionano sott’acqua”.

Lui e un collega iniziarono a cercare di capire cosa potesse fare delle bolle su una scala tale da far pensare alla Svezia di avere a che fare con un sottomarino nucleare.

“Si è scoperto che le aringhe hanno una vescica natatoria… e questa vescica natatoria è collegata al condotto anale del pesce”, ha detto Wahlberg. “E’ una connessione molto particolare, che si trova solo nelle aringhe. Così un’aringa può spremere la sua vescica natatoria, e in questo modo può sputare fuori un piccolo numero di bolle attraverso l’apertura anale”.

In termini profani, ne lasciano strappare una. Le aringhe nuotano in gigantesche scuole che possono raggiungere diversi chilometri quadrati e fino a 20 metri di profondità. Quando qualcosa vicino a loro li spaventa – per esempio una scuola di sgombri affamati o un sottomarino in cerca di spie russe – possono generare molto gas.

Per testare la sua teoria, Wahlberg ha comprato un’aringa da un negozio e ha applicato una pressione, e di sicuro ha fatto un suono. Ha portato il filmato al personale della marina e glielo ha fatto sentire. Era una corrispondenza perfetta con il rumore che avevano sentito.

La buona notizia era che la Svezia non era minacciata dalla Russia, la cattiva notizia era che aveva passato 10 anni a dispiegare i suoi militari all’inseguimento delle scoregge di pesce. Da quando ha scoperto cosa fossero o non fossero scoregge di pesce, non ci sono state segnalazioni di intrusi ostili nelle acque svedesi.